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Memes: rituals of solidarity and activism

Online rituals of solidarity and activism

Rituals are an important part of social interaction. According to Erving Goffman, all social interaction takes place as a small ceremony consisting of rituals and parades which have their own specific grammar[1]. This paper explores the rituals which constitute online interaction in specific contexts on social network sites (sns).  The study questions the influence of sns technical materiality on users’ experience of culture and sociality. This research is based on two case studies.

The first case explores how a group of unacquainted Facebook users collectively express support for a cricket team during the 2011 international cricket cup tournament. Sports events are usually watched or attended with friends or family where viewers and enthusiasts interact in accordance with a set of symbolic rituals to display support, anger or joy. In the digital context fans can interact with larger audiences. However, online audiences are invisible and unknown and necessitate mediation through sns tools. The first case then analyses fan interaction and rituals mediated on Facebook.

The second study investigates Twitter activism. The case examines a protest against Nicolas Sarkozy’s censorship of satirical Twitter accounts during his election campaign in 2012. Unlike street demonstrations, online activism must be mediated asyncronously. However, in both online and offline protests,  particpiants fighting for the same cause don’t share the same vision[2]. To organize collective action, the framing[3] operations of participants and their frames must align[4]. The second case then analyzes how collective action is aligned on sns. The research methodology for both cases draws on Goffman’s frame analysis theory .

I. Playing the profile avatar

Sports and sports events, throughtout history have not only provided casual and organised physical competition for atheletes but also occasions of festivity. Similarly to festivals, sports events are cyclical, recurrent and celebratory, standing out as extraordinary moments from the daily routine[5]. Moreover, the proliferation of sports merchandising and the technological advancement in broadcasting have transformed these events into spectacles. The audience at sports venues acts as spectators and also as performers. Fans perform through various acts such as the mexican wave, chanting, singing, hooting, displaying flags, banners, dressing up in costumes and with national symbols painted on their faces. Such performances involve carnivalesque behaviour[6] but also constitute rituals of solidarity as these generate a festive atmosphere at venues. Some carnivalesque rituals are even extended to community spaces where audiences will dress up in costumes and hoot at public screens or infront of their television set.  If, at sports venues audiences perform for the broadcasting cameras[7] then at home spectators act out rituals of solidarity for themselves and their immediate audience.

Rituals constitute therefore, an important aspect of any participatory event as they sustain social solidarity and inculcate the idea of society into the minds of its members[8].  But how can  these rituals of  solidarity  be carried out online?

Sns can be considered as mediated community spaces where users can express themselves and interact with an even larger audience with similar tastes. However, unlike sports venue, sns users interact with traces of other online members[9].

Our first case study began by observing traces of interaction between Pakistani members of  my Facebook network[10] during the 2011  International Cricket Cup (ICC). The ICC is 45 day tournament which lasts over two and a half months, a sufficient time period to observe changes in the selection of  interaction rituals of Facebook users.

The avatar:  a strategic choice for display

At the beginginng of the tournament, in February 2011, a few members uploaded images of the Pakistani cricket team and the national flag on their Facebook profile page. No slogans, no videos of previous victories, neither any articles accompanied these images which had been copied and pasted from either sports or news websites. Moreover, these visuals were displayed as profile pictures and not as wall posts. Wall posts which appear in the news feed of the profile and home pages have momentary visibility as these are replaced by other published content. In comparison to wall posts, the profile picture or avatar then occupies a prominent and permenant place, as it is displayed on the upper, left side of the page.  Moreover, the avatar and username are repeated every time users publish content and comment it. In this sense the avatar acts as a signature and as a visual landmark to guide navigation on the site  which contribute to its increased visibility.

At the start of the ICC tournament, the interaction of Facebook users showed individual bursts of expressions manifested visually rather than audiovisually or textually. These visual expressions of solidarity for the cricket team were displayed strategically through the profile avatar because of its vantage location and its enhanced visibility. However, through the lense of frame analysis, the selection of the avatar indicates another important process of social interaction – playfulness. Playful activities are not meant literally and happen when the act in itself is physically impossible[11]. For exemple, making faces at a stranger, but through a glass window. The absense of physical encounter can encourage plyafulness online, but it also the flexibility of the digital environement which favors this type of experimentation.

Facebook is one of the first sns to allow limitless uploads of images to be displayed as the profile picture. All images uploaded are automatically archived in an album from which visuals can be selected and displayed as the avatar any time. This technological flexibility has encouraged not only more image uploads, but also led users to experiment with the idea of identity performance through the profile portrait[12]. This experimentation becomes most visible when users transform the prescribed activity of uploading a ressembling portrait into a make-believe activity in which any image can substitute the ressembling portrait as the avatar. In social interaction theory this process of transforming an activity item by item for another is termed keying[13].

Keying is one of the framing operations, an attempt to organize experience particularly through play which involves mutual accord and understanding of partcipants involved. Although online interaction is asynchronous and provides traces of sns users, the technical affordances of sns facilitate keying. Facebook users can experiment with the contents of their profile avatar because other profile elements remain relatively stable. Changing Facebook username is a less frequent practice. Moreover, the publically articulated friend network acts as a strong indicator of  a user’s identity in comparison to other profile elements[14].  Therefore, with relatively constant profile elements the Facebook avatar can be keyed without jeopardising a user’s identification within her network.

The visuals selected by Facebook users in the beginning of the ICC tournament to key their profile avatar were mostly individual choices which extended the display of offline nationalist symbols of solidarity such as the flag or preferences for a favourite sportsman.  Although photo applications[15] for flag painting on portraits are available since 2010 (fig.1), these products target primarily football fans. In 2010 (fig.2), the American beverage brand Budweiser launched a Facebook application ‘Show your colors’  for the 2010 Football championship (fig3).

fig.1. Desktop and smartphone application software launched in 2010, Flags and faces.
fig. 2. Smartphone application, Flag face, launched in 2010
fig.3. Facebook application launched in 2010 by Budweiser.

However, for the 2011 ICC tournament no commercial brand nor official sponsors launched any sns application for cricket fans. Neither any photo software was used by these audiences. Yet, in mid March 2011, towards the semifinal matches, two images started occupying the profile avatar  of the Pakistani Facebook users.

Memes: a means to key the avatar

The images spreading across as avatars were of two famous Pakistani cricket players, one of the previous captain who had led the team to victory in 1992 and the second of the current team captain (fig.4). Both visuals present similar colour palettes, typography and initials.  Although the  green color scheme refers to the cricket team’s sports kit and the national flag, the catch phrase slogans bear no reference to the sport. Moreover, the discretely watermarked initials ‘hn’ do not lead to any particular designer.  The users displaying these visuals couldn’t either ascertain the source of the images as they had been copied from Facebook friends’ profiles. This uncontrollable and unintended spread of these two images in the ICC context from profile to profile avatar then qualifies these pictures as meme. Although memes do not necessarily constitute the offline rituals of sports solidarity, on internet, memes are an important aspect of the web culture.

fig.4. Screen capture of my Facebook contact network, 2011.

Memes on the internet are as diverse in content and form as the events or products they parody. Irrespective of memes’ diversity their common characteristics constitute a catchphrase or a punch line, humour in reference to a common cultural referent (Nigel, 2011; Burgess, 2008), element of creativity, remix (Gunthert, 2011) and a high potential of spreadibility (Jenkins, 2007). As mentioned earlier, the catchy slogans of the cricket visuals refer to popular street language slang used online to highlight play. The images bear clear signs of a remix of the sportsmen’s photographs. A Google image search for the two cricketers indicates the original photographs taken in 2009 and 1992 (figs.5 a & b; figs.6.a & b.) And lastly, apart from the creative aesthetics of these images it is their uncontrolable spread as Facebook avatars which qualify these as meme.

fig.5.a. Shahid Afridi, Pakistan cricket team captain at ICC Twenty20 World cup final, London, June 2009. Screen capture from Getty images. Photographer, Richard Heathcote.
fig.5.b. Remix of Heathcote's photograph used as Facebook profile avatar for ICC 2011.
fig.6.a. Imran Khan, previous Pakistan cricket team captain victorious at 1992 World Cup.
fig.6.b. Remixed version used as Facebook profile avatar for ICC 2011.

Towards end of March similar cricket memes emerged as Facebook avatars. This time one of the Facebook members divulged their source, a Facebook page named ‘Go Green Team Images’[16]. The page was created on 24th March, 2011 (the eve of Pakistani teams qualification for the semi-final match) and displayed a series of forty-eight images created in similar style, but with different slogans and visuals (fig.7). These images are not a remake of the two memes, but a series.  The creator of the ‘Go Green Team Images’ page, Haroon Noon, disclosed himself as also the designer of  the images.

fig.7.Screen capture of Go Green Team Images page on Facebook, created on 24th March, 2011.

According to Noon[17], an architect student, an experienced photoshop user and an ardent supporter of the Pakistani cricket team, the remix of the two team captain’s images was not intended for use on Facebook. The two initial images were used by Noon as his BlackBerry Messanger (BBM) avatar. A contact on his cellular network copied Noon’s avatar and posted it on Facebook.

Two levels of cultural appropriation can be distinguished in this case of cricket memes which can best be explained as a difference between creating and simply sharing. To distinguish between these levels, André Gunthert proposes the terms: symbolic and material approriations[18]. While Noon participates in the solidarity ritual through material appropriation of the event and remixes cricket player’s photographs into humourous fan posters, his network contacts partake in a symbolic practice by collecting and sharing these images as their avatar.

This short analysis of user interaction during the ICC indictes that online rituals of solidarity tend to extend offline behaviour during sports events. However internet users adapt these rituals to the digital environement and its affordances.  Key elements of offline carnivalesque behaviour constitute spectators performing as supporters and subverting societal norms of public behaviuor by acting out and dressing up.  Online, sns users also display their solidarity in a playful manner but strategically. The avatar updating activity is subverted into a playful act in which expected identity norms are broken. The keying of the avatar indicates its strength as a powerful visual tool but also its weakeness as an identity sign vulnerable to playful transformation.

But can only the avatar be subverted to display solidarity or collective action in the diverse digital ecology of  sns?

II. Operation Sarko Red Nose or the revenge via the avatar

On 15th February 2012, the French president, Nicolas Sarkozy officially announced his re-election and for his web campaign Twitter immediately suspended all satirical user accounts which parodied the presidential candidate ‘s identity[19].

Satirical accounts and fake celebrity profiles have existed on Twitter since its launch in 2007. Unlike Facebook, MySpace or LinkedIn, Twitter profiles are less grounded in social, geographical and professional parameters. A Twitter profile page displays minimum identifying elements provided by the user: full name, a chosen user name, a short biography and an avatar. Moreover, with Twitter’s flexible networking parameters a user’s social network cannot be used as an identity filter as it can be on Facebook. In this sense, since a Twitter account requires less input and involves fewer networking risks, an entire profile rather than a particular element of it,  can be keyed.  In view of its technical plasticity and celebrity account hacking[20] Twitter introduced its verified account service in June 2009[21]. To distinguish fake from authentified profiles a blue certification badge appears next to an account holder’s full name, indicating that the name corresponds to the profile owner.

When Nicolas Sarkozy’s Twitter campaign profile was launched it was clearly distinguishable with its verified account badge displayed next to his name, (fig.8) then why were satirical profiles censored?

fig.8. Screen capture of Nicolas Sarkozy's official Twitter Profile. The Verified Account, blue badge is clearly visible next to the ex-president's username.

According to one of the censored account holder,, (satirical profile name : @_nicolasarkozy), the explanation[22] provided by Twitter on its parody rules stipulates that the user name of the parody account cannot replicate the name of the person parodied. The name should include either fake or fan as a preffix or suffix. Secondly, the biography must explicity mention a disclamer and the tweets must not be confusing or misleading[23]. According to Twitter, and eight other censored french Twitter accounts had not respected these rules and usurpated the presdiential candidate’s Twitter identity. However the censored accounts, some active since 2010, defended by displaying screen shots of their profiles before suspension (fig.9)

fig.9. Screen captures of satirical accounts suspended by Twitter. Source Internet Sans frontières

Avatar: neither an image, nor a portrait, then what?

Twitter’s parody rules highlight the weakness of its profile elements suceptible to transformation. Interestingly, these rules however, only apply to the user name and to the biographical description, elements which if tampered can confuse identification of a Twitter user. But then what is the role of the avatar on Twitter? The censored satirical accounts also displayed Sarkozy’s presidential campaign portrait and other photographs as their fake profile avatar. However, no action was taken by the site against this practice. This raises various questions about the statuts of the avatar as a profile element.

Is the avatar considered an image[24] online which can lead to profile censorship? Or is the avatar so insignificant as an identity signal that it is not worth serving as an authentification tool? Or better still, is the avatar beyond online authetification which inturn qualifies it as the ultimate tool for subversion?

In response to Twitter’s censorship, Internet Sans Frontières, some french blogging sites and a left wing newspaper[25] criticised Sarkozy’s web campaign strategy.  The hashtag #sarkocensure became a trending topic of french tweets following the censorship. Olivier Laurelli, a french blogger and hacktivist called on Twitter users to participate in an online operation named ‘Sark’o Nez rouge’, Sarkozy Red Nose[26]. To participate in this movement Twitter users had to replace their profile avatar with Nicolas Sarkozy’s campaign portrait on to which a red nose was added. A special application Sarklown-o-matic was launched to facilitate the avatar replacement (fig.10). Most French Twitter users, especially those actively involved in the French websphere participated in this act of protest by switching their Twitter profile avatars with the Sarkozy Red Nose remix, yet another meme in the ever increasing gallery of memes[27] generated by the ex-president’s actions.

fig.10. Sarklown-o-matic, Twitter avatar remixing application launched by Olivier Laurelli, alias: bluetoff.

It would be reductionist view to take these remixes as a simple expression of political disenchantement of the French public.  The Sarklown-o-matic memes (figs.10,11 & 12) are not only a question of remix. Neither Twitter nor Sarkozy’s web campaign team censored the red nose Sarkozy clones on the site.

fig.10. Screen capture of Olivier Laurelli's Twitter profile with the Sarko Nez rouge avatar.
fig.11. A french Twitter user's profile displaying the avatar remixed with the Sarklown-o-matic application.
fig.12. . A french Twitter user's profile displaying the avatar remixed with the Sarklown-o-matic application.

Twitter’s laissez-faire approach towards the profile avatar proves that the profile picture it not considered as a reliable identifier. Although in sns’s visual design the avatar appears first on the page, its prescribed function is purely decorative. But as the reaction of users suggest, they have attributed other roles to the profile avatar. In this case a two step subversion can be observed.

First, the remixed image of Sarkozy’s campaign portrait acts as an active expression of the French online community’s disgust. A shift in the role of visuals in online activism can be observed, as these are no longer used as a reference but as a means of expression to reinforces discourse. André Gunthert argues that the presence of the satirical image generated by conversation is a measure of a greater degree of reactivity than a simple tweet, as the image reinforces its documentary value[28].

In this case the image doesn’t only recycle conversation as Gunthert suggests, but it also becomes a tool of retaliation.

Secondly, apart from this visual retaliation, it is the place of display which is also strategic. All elements of Twitter profile can be easily keyed into another activity, but according to the site’s conception of user identity only the username can be authetified and therefore must be protected from satire. In this situation the paradox around the role of the avatar is further highlighted. The site cannot control the avatar, it was never meant to or rather it is not technologically possible to authenticate the profile portrait  as it is left upto the user’s goodwill to display a ressembling picture. But Twitter and Facebook users are finding interesting uses for this tiny yet, powerful image display tool.

If the name cannot be parodied on Twitter, the image can and what better place than the profile avatar which is a part of all the profiles and moreover replicated at each tweet.


Rituals of solidarity in the digital ecology are influenced by the technical affordances of sns. Users negotiate limitations by keying online tools to adapt these to their offline or online contexts.  Interaction on sns can be expressed textually, visually, audio visually, but since the visual does not carry any authentification value online, it can neither be controlled nor checked and therefore presents itself as an instantaneous tool and expression for collective action and activism.

The Facebook profile avatar is diverted from its conventional role of identity display to perform solidarity because the avatar is the most visible and flexible profile element. On the other hand, on Twitter an entire profile can be keyed. However, in cases of censorship entire Twitter profiles can also be suspended. The exclusion of the Twitter avatar as a profile authentification tool  highlights the paradox of this profile element.  In this case, Twitter’s conception of the avatar is revealed to be as a decorative ornament, accompanying  the username on the network. Whereas for the users the choice of the avatar as a tool for online play and activism is more than evident due to the undefined status of this visual profile element.

The first case study of this paper was presented at Cultural Studies conference, Crossroads Paris, 3-6 July 2012.



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[1]Erving GOFFMAN, Interaction ritual: essays on face-to-face behavior, London: Allen Lane, the Penguin press, 1972, chapter 2, Deference and Demeanor.

[2]Daniel CEFAI, Pourquoi se mobilise-t-on?: les théories de l’action collective, Paris, La Découverte, MAUSS, 2007, p.572.

[3] Erving Goffman introduced the idea in 1974, of frames as an organization of social experience. “Whatever the degree of organization (..) frameworks allow its users to locate, perceive, identify and label a seemingly infinite number of concrete occurrences defined in its terms.” E.GOFFMAN, Frame Analysis: an essay on the organization of experience, New York: Harper & Row, 1974, p.21. According to Goffman, framing operations can be categorized into keying (a way in which a strip of activity can be transformed, that is, serve as an item-by-item model for something else, p. 83) and fabrication (.. intentional effort of one or more individuals to manage activity so that a party of one or more others will be induced to have a false belief about what is going on,p.83)

[4]Frame alignment occurs when individual frames become linked in congruency and complementariness. David. A, SNOW et al, ‘Frame alignment processes, micromobilization, and movement participation’. American Sociological Review, 51,1986, p.464.

[5] John HORNE & Garry WHANNEL, Understanding the Olympics, London, Routledge, 2012, p.149.

[6] Garry CRAWFORD, Consuming Sport: fans, Sports and Culture, London, Routledge, 2004.

[7] B.J. NEILSON, Baseball in K.B. Raitz (ed.) The Theatre of Sport, Baltimore: Johns Hopkins University Press, 1995, p.66.

[8] Emile DURKHEIM, The Elementary Forms of the Religious Life, London:George Allen and Unwin, 1964.

[9] Trevor PINCH, ”The Invisible Technologies of Goffman’s Sociology From the Merry-Go-Round to the Internet”, Technology and Culture, vol 51, n°2, April, 2010.

[10] Approximately 120 Pakistani contacts on my Facebook network of 400 friends in 2011.

[11] Erving GOFFMAN, Frame Analysis: an essay on the organization of experience, New York: Harper & Row, 1974, p.49.

[12] André GUNTHERT, “Le portrait numérique”, L’Atelier des icônes, Culture Visuelle, 1 février, 2010. (

[13] “A way in which a strip of activity can be transformed, that is, serve as an item-by-item model for something else”, Erving GOFFMAN, Frame Analysis: an essay on the organization of experience, New York: Harper & Row, 1974, p.86.

[14]Danah BOYD, Judith DONATH, “Public displays of connection”, BT Technology Journal, vol 22, n°4, october 2004.

[15] Flags & Faces

Flag face

[16] Go Green Team Images Facebook page (

[17] Interview conducted with Haroon Noon on 24th June 2011

[18] André GUNTHERT, “L’oeuvre d’art à l’ère de son appropriabilité numérique”, Les carnets du BAL, n°2, October 2011, p. 135- 147.

[19]Antonin MOULART, ‘Twitter censors accounts unfavorable to Nicolas Sarkozy’ Internetsansfrontières, 19 February, 2012, (

[20] ‘Twitter accounts of Obama and Britney Spears hacked’, CNN Tech, 5 January, 2009, (

[21] Twitter Verified accounts, Help center,



[24] André GUNTHERT, “L’avatar, est-il une image?”L’Atelier des icônes, Culture Visuelle, 28 February, 2011 (

[25] Boris MANENTI, ‘Nicolas Sarkozy, Twitter et la censure, Obsession’, NouvelObs, 21 February, 2012 (

[26] Olivier LAURELLI, alias bluetoff, “ des clones au Sarklown-O-Matic”,, 17 march 2012 (

[27] See work of André Gunthert, “La légende de saint Nicolas”, Totem, Culture Visuelle, 10 November, 2009 (; “L’histoire revue et corrigée”, Totem, Culture Visuelle, 10 November, 2012 (; “La candidature Sarkozy? Un mème qui fait plouf”, L’Atelier des icônes, Culture Visuelle, 17 February, 2012 (; “Consécration du remix”, Totem, Culture Visuelle, 26 April, 2012 (

[28] André GUNTHERT, “L’image aide à recycler la conversation”, Totem, Culture Visuelle, 15 March, 2012 (

Les cinq mythes de la photo de profil

L’article  « Montre moi ton avatar, je te dirai qui tu es » publié dans Libé du 14 juin, avance cinq mythes de l’avatar des sites de réseau social.  La journaliste, Marie Piquemal interroge la possibilité de connaître la personnalité et le psyché des utilisateurs Facebook et Twitter seulement à partir de leur choix d’avatar.  Cette approche physionomique de l’avatar me semble poser quelques problèmes.

Examinons d’abord la question et sa démarche. La quête de déduire le psyché d’un individu est une pratique controversée de la Physionomie qui s’est servit du portrait pour étudier les traits physiques1. Le déplacement de cette méthode physionomique du portrait vers l’avatar semble suggérer qu’il n’y aurait aucune différence entre ces deux objets. De plus, le fait d’admettre aveuglement que l’avatar est pareil que le portrait ignore non seulement l’originalité de l’avatar, mais exclut toute  investigation future des caractéristiques et des usages de ce mode de représentation dans son contexte numérique.

Le deuxième mythe développé dans l’article présente l’avatar comme un portrait capable de livrer l’identité des utilisateurs de réseaux sociaux. Cet argument s’appuie sur le fait que la capacité d’un avatar à identifier son utilisateur serait corollaire à la quantité d’éléments fournis sur la page de profil. En comparant les pages de profil Facebook et Twitter, la journaliste avance que les avatars Facebook seraient plus proches de l’identité civique de leurs utilisateurs car ils  fournissent leur nom, prénom et date de naissance. En revanche, sur Twitter le manque d’éléments personnels d’utilisateurs rendrait leurs avatars plus fantaisistes.

Cette comparaison d’éléments de la page de profil reste superficielle car elle ne prend pas en compte les paramètres techniques qui peuvent également influer la représentation des internautes. Prenons le cas du nom d’utilisateur qui en est un bon exemple. Dans l’environnement numérique l’usage du patronyme n’a jamais été une option à cause de son homonymie. De ce fait l’adresse mail, le mot de passe et le nom de compte tous doivent impérativement être composés de caractères alphanumériques. En 2004, Facebook a été le premier site de réseau social à offrir la possibilité (technique) aux utilisateurs de se représenter par leur nom propre2. Cependant, même si l’usage du nom propre est déterminé par l’architecture technique de Facebook, le site ne peut pas vérifier l’authenticité de cet élément. En 2009, Twitter a tenté de mettre en place un système de vérification de l’identité de ses utilisateurs, mais ce service de compte vérifié a été abandonné au bout de 6 mois3. Ainsi, la prise en compte des possibilités techniques aussi bien que leurs usages indiquent que la vérification de l’identité soit par le nom d’usager soit par l’avatar reste toujours un défi.

Le troisième mythe de l’avatar comme signe identitaire se base sur sa comparaison aux vêtements. En s’appuyant sur les propos de Thibaut Thomas, l’article explique que le changement de l’avatar serait semblable au changement d’habits. Comme le code vestimentaire est adapté selon le public dans les interactions face à face, de la même manière le changement de l’avatar indiquerait l’anticipation de l’audience en ligne. Or les recherches en Computer Mediated Communication suggèrent que l’environnement numérique diffère de l’interaction du monde physique surtout par son absence de contexte et un éclatement de public qui peut être aussi bien invisible que inconnu4. Donc, le changement d’avatar ne relèverait pas d’une anticipation de l’audience mais plutôt de sa gestion. Le renouvellement de l’avatar serait alors un signe de gérer au mieux possible l’image de soi que les utilisateurs aimeraient projeter sur leur audience.

Le quatrième mythe lié à l’avatar serait son pouvoir de raconter des histoires. Selon le psychologue Yann Leroux cité dans l’article, les utilisateurs de réseaux sociaux raconteraient leur vie, voire leur identité à travers l’avatar.  Pourtant, la multiplicité d’avatars en réponse à l’éclatement d’audience suggère que les utilisateurs de Facebook et Twitter préfèrent plutôt projeter des facettes de soi au lieu de livrer leur identité idem.

Le cinquième mythe de l’avatar avance que sa valeur iconique dépend de son contenu. Pourtant une simple comparaison entre le nom d’utilisateur qui accompagne toujours l’avatar, indique que ce dernier n’a qu’une fonction signalétique et décorative.  C’est- à-dire que l’avatar marque les interactions et guide le regard des utilisateurs. Donc, le contenu d’avatar n’aurait pas de valeur iconique en soi. Cependant, l’analyse des usages d’avatar dans des événements spécifiques comme la photo polémique de l’ambassadeur tunisien ou le séisme japonais du mars 2011,  montrent que ce sont les différentes utilisations de l’avatar qui lui attribuent une valeur iconographique.

Au fait l’avatar ne serait qu’un point d’entrée pour comprendre les différentes manières de gestion de soi à travers ses rôles culturels dans un site de réseau social.

Merci à Vincent Glad pour le signalement de l’article!

  1. Hélène Samson, “Autour du portrait d’identité”, Intermédialités n°8, 2006, p 72 []
  2. André Gunthert, “Usages de l’image sur Facebook” ARHV, 2008 []
  3. Twitter a mis en place le système de compte vérifié suite au vol des comptes d’Obama et des célébrités []
  4. danah boyd, Jeffrey Heer. “Profiles as Conversation: Networked Identity Performance on Friendster” 2006 []

I "heart" Japan

Suite au séisme nippon du 11 mars 2011, les réactions du soutien communautaires se multiplient sur Facebook et Twitter. Au cours d’une journée, plusieurs pages de soutien aux sinistrés ont été crée sur Facebook aussi bien que les événements web, public events, dont un est particulièrement consacré au changement d’avatar: “Changer sa photo de profil pour le japon :/”.

Les créateurs de l’événement précisent bien l’objectif de cet acte:

“Pensant aux japonnais qui ont subi ce malheur, mettant cette photo en profil pour avoir une forte penser, et se rendre compte qu’on aurait pu être a leur place :/ TOUS POUR LE JAPON……. ♥”

Changer sa photo de profil pour le japon :/. Evénement web créé le 11 mars à 13h sur Facebook. Capture d'écran le 13/3/11

Suite à la création de cet événement plusieurs changent leur avatar pour adhérer à la cause.

Changement d'avatar comme soutien aux sinistrés du séisme japonais

Que montre  ces avatars Facebook?

L’effort du détournement de l’avatar en image est bien au cœur dans ce changement de photo de profil. Mais en absence de consensus sur le choix d’une image d’actualité, les membres du groupe choisissent des logos qu’on voit souvent imprimés sur les objets souvenirs.

Souvenirs I "heart" Japan. Capture d'écran de recherche Google Images. 13/3/11

Dans ce cas précis,  la demande du changement de photo de profil lancé sur Facebook est une preuve  des usages différents  de l’avatar. De plus, cette demande affirme que dans les conditions dites “normales”  l’avatar a plutôt un rôle visuel  et dialogique, il introduit et annonce l’inscrit, sert comme un repère cartographique sur  le réseau.

Même s’il est difficile de résumer une catastrophe à une image emblématique d’actualité, le logo peut répondre temporairement au besoin iconographique que remplit  l’avatar. Et c’est dans ces cas particuliers, que  la fonction itérative de l’avatar l’emporte sur sa petite taille. La réactivité des internautes sur les réseaux sociaux est remarquable  et louable. Certes les images construisent l’événement, mais sur les réseaux sociaux l’appropriation des images médiatisées est devenue cruciale pour participer à l’actualité.

La photo et le capital social, quel lien?

Avec le nombre croissant de photos au sein des réseaux sociaux sur Internet on peut se demander si la photo personnelle influe sur le capital social des utilisateurs de ces sites. A l’inverse du capital culturel et économique, le capital social est fortement lié au développement des liens au sein d’un réseau. Cependant le capital social ne doit pas être confondu avec ses manifestations, par exemple l’engagement civique est une manifestation du capital social, et non le capital en soi. Pour étudier ce phénomène social, je me suis intéressée à Facebook  qui héberge 10 milliards de photos partagées par ses utilisateurs.

Afin de tester mon hypothèse de l’influence de la photo personnelle sur le capital social, j’ai mis en place deux corpus d’images. Le premier,  le corpus principal  constitue de photos d’utilisateurs de Facebook France que j’ai interviewé entre 2009 – 2010. Il s’agit d’utilisateurs entre 14 et 26 ans qui ont des profils en accès fermé. Le deuxième  est le corpus test. Il s’agit d’un échantillon pris au hasard sur le site. Donc ce dernier est constitué de photos qui proviennent des profils en accès libre.

Pourquoi mettre en place deux corpus avec des profils différents?

Dans mon étude de cas sur Facebook, le corpus principal permet à la fois l’accès à la photo et au contexte social de son usage grâce à l’entretien ( le discours des utilisateurs). Alors que, le deuxième corpus aide à vérifier, selon l’invariable du sexe, les points communs et récurrents dans  des cultures différentes. De plus, le recoupement culturel et la comparaison entre les profils en accès fermé avec ceux en accès libre permettent d’aborder la question de l’influence du contenu visuel sur le capital social dans son contexte culturel. La comparaison de  profils fermés et de profils en accès libre peut aussi éclairer la problématique de l’exhibition de soi au sein de Facebook, un thème qui est en cours d’étude par le projet ‘SocioGeek’ mis en place par l’équipe de Dominique Cardon.

L’organisation du corpus principal

Comme dans cette étude de cas ce sont les entretiens qui m’amènent vers mon objet visuel,  l’organisation du corpus principal se fait autour de logiques sociales. Ainsi, au lieu de créer une catégorie d’images à partir d’une grille spécifique basée sur le comptage des personnes et des objets je laisse les interviewés m’indiquer les images préférées ou gênantes.

J’ai réalisé 14 entretiens semi-directifs: 7 filles / femmes et 7 / hommes entre 14 et 26 ans. Les principales questions posées étaient au sujet de la découverte du dispositif, la mise et le retrait de la photo de profil et la présentation de soi et de son entourage par la photo. Les principaux thèmes lié à la présentation de soi à travers les photos évoqués par les interviewés étaient :

1). La connaissance des centres d’intérêt de l’autre

2). Le jugement moral

3). La peur du jugement physique et

4). Le flicage affectif.

Je développerai  seulement le thème « la peur du jugement physique » évoqué par les interviewés.

L’intérêt de parler de ce thème en particulier est que les photos jugées inappropriées pour  être affichées sont vite supprimées soit lors de l’entretien soit après, ce qui rend la tâche du chercheur encore plus difficile au niveau de la restitution du contenu visuel.

Analyse du corpus principal – la peur du jugement physique

Le discours d’utilisateurs Facebook

Au sujet de la photo personnelle sur Facebook j’ai posé deux séries de questions aux interviewés. La première était quelles sont les raisons de la mise, du retrait et de la suppression du tag d’une photo. La deuxième série de question était quelles sont les inquiétudes que les photos de soi peuvent susciter et quelles mesures pouvaient-ils prendre ?

Voici un extrait du corpus principal lié au thème de la peur du jugement physique. Les photos qui constituent cette sélection ont été montrées par les interviewés. D’après les enquêtés ces photos pouvaient provoquer des jugements physique par  le réseau d’amis.

"Photo de soi nulle" - extrait du corpus principal

Cependant, au premier regard, ces photos ne troublent pas l’observateur. Si un chercheur les regarde en absence de la personne concernée, il peut être facilement amené à projeter les stéréotypes sans chercher à comprendre la logique derrière le retrait ou la suppression de la photo. En fait, c’est dans le contexte du réseau de liens forts et faibles, popularisé par Facebook que l’on peut comprendre cette logique.

(i) Soirée avec amis

(i) Pour la première photo, la fille à gauche est l’enquêtée. Il s’agit d’une photo de soirée mise en ligne par son amie qui l’a identifiée. L’interviewée a supprimé le tag pour réduire la visibilité de cette photo au sein de son réseau Facebook, elle m’a expliqué qu’elle se trouvait moche. Pour elle c’est une habitude de supprimer le tag quand la photo mise par quelqu’un d’autre ne lui convient pas. Je lui demande si c’était par rapport aux autres sur la photo, elle hésite, répond non mais se contredit. Je la cite, « Non même si j’étais seule je l’aurais supprimé, par contre si tout le monde sur la photo se montre moche et c’est fait exprès je laisse le tag, quand on fait tous des grimaces ou si on est tous bourrés sur une photo je laisse ».

(ii) Sortie avec des amis du lycée

(ii) L’interviewée de la deuxième photo par contre n’a pas supprimé le tag. Elle ne s’apprécie pas non plus, car il s’agit d’une photo prise sur le fait. Pour elle, les photos prises à l’imprévue sont souvent les plus gênantes, mais elle ne supprime pas le tag en préférant  assumer ses photos.

(iii) Fin des cours, sortie et déguisement avec des copains de classe

(iii) La troisième photo est considérée comme je cite : « débile » par l’interviewé que l’on voit  au centre de la photo avec un chapeau cloche rouge. Je le cite, “Je suis  moche avec un gros nez et ridicule mais puisque tous mes amis sont aussi déguisés je ne supprime pas le tag ».

(iv) Essai portait dans le photomaton avec un ami

(iv) La dernière photo provient d’ une série de portraits photomaton. L’interviewé a décidé de retirer de la série ses deux premiers portraits car il trouvait l’image pas du tout à son avantage et la pose loin d’être “cool”.

Donc on peut dire que la principale raison de retrait de photos pour les garçons et les filles est liée au souci de ne pas présenter une image de soi qui est parfaite à leurs yeux. Alors on peut se demander quelle image peut plaire aux utilisateurs Facebook. Certes, faire parler les interviewés à propos de leurs photos préférée aide à replacer dans son contexte la prise de vue, mais cela ne suffit pas. C’est en regardant les photos préférées et en les comparant avec celles qui ont étaient retirées qu’on peut comprendre le non-dit.

Voici un échantillon de photos préférées des interviewés.

Sur le plan esthétique ces photos n’affichent pas des décors fabuleux, elles n’ont pas une qualité supérieure aux photos retirées. Il y a même des photos avec des poses qualifiées jusque la par les interviewés de débile et des effets de retouche visible. Ainsi, la comparaison des photos préférées avec celles jugées nulles encourage à se demander si la peur du jugement physique est vraiment liée a la question du corps ? Comme cet échantillon des photos préférées  le montre, je crois qu’il s’agit plus d’une question d’appartenance à un groupe d’amis, à un certain look, à une activité de loisir ou profession qu’à une peur d’être jugé.

Comparaison entre le corpus principal et le corpus test (échantillon aléatoire)

Pour vérifier cette hypothèse, la comparaison d’ un extrait d’images préférées avec les éléments du corpus test. s’impose.  Ce deuxième corpus sert à tester aléatoirement la notion de la photo de soi préférée au sein d’un réseau d’ami, une notion facile à montrer, mais  difficile à exprimer à l’oral par les utilisateurs Facebook.  Le  corpus  test constitue  de photos aspirées des comptes Facebook américains en accès libre.

En conclusion, la comparaison de ces photos avec celles du corpus principal montre que les images préférées pour les hommes et les femmes ne sont pas forcément celles qui les rendre plus beau ou belles selon leur jugement, mais celles qui les montrent dans un contexte de sociabilité mis en scène. Les photos préférées des enquêtés et  celles du corpus test  servent à projeter une image de soi souriante, drôle, entourée d’amis, active et mise en scène. Bref,  il n’est plus question d’une  mise en scène de soi axée sur le physique, mais sur la sociabilité. Donc, un manque de drôlerie s’avèrerait moins bénéfique pour la construction du capital social, que une photo de soi moins flatteuse.

Présentation dans le cadre de “L’atelier de “Méthodes et Terrains en Sociologie de la Culture” MeSoCult